The Tea Time

L’art de vivre à l’heure anglaise ne serait pas complet sans le fameux tea time qui rythme depuis des siècles les journées des Anglais. D’une coutume codifiée au plaisir gourmand, le thé représente une institution à part entière.

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L’arrivée du thé en Europe :

À l’origine, c’est en Hollande que les premières feuilles de thé arrivent d’Orient en 1606. Les Anglais ne tardent pas à créer l’East India Company pour concurrencer les compagnies hollandaises et ainsi baisser les prix.

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Feuillées de thé fraîches

Alors que le café était de mode au XVIIe siècle, l’introduction du thé dans la haute société se fait rapidement avec l’arrivée au trône d’Angleterre de Catherine de Bragance, l’infante du Portugal qui épouse le roi Charles II. Avec Bombay en dot, la jeune reine apporte avec elle sa coutume du thé.

De la cour, le succès du thé s’étend progressivement à toutes les couches de la population assez rapidement grâce au coffee-houses, ces petites échoppes qui poussent comme des champignons entre la fin du XVIIe siècle et le XVIIIe siècle ; où chacun peut venir boire un café ou un thé, se réunir librement avec des amis ou des proches en ville. À la fin du XVIIIe siècle, le thé est ainsi ancré dans la vie sociale anglaise.

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Coffee-house en Angleterre au XVIIe siècle (Bodleian Library, Univ. of Oxford)

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De l’institutionnalisation du thé :

Depuis ses débuts, la tradition est assez codifiée :

– Le Early Morning Tea se prend au lever,

– L’English Breakfast Tea accompagne le petit-déjeuner,

– Et surtout, l’Afternoon Tea se déguste entre 16 h et 17 h.

L’Afternoon Tea s’est popularisé plus particulièrement au milieu du XIXe siècle avec Anna-Maria Russell, duchesse de Bedford, qui avait l’habitude d’organiser une collation autour du thé, à laquelle elle conviait ses amis. La mode de recevoir des amis ou de la famille pour le thé est rapidement devenu une habitude de bon goût et de convivialité dans toute la société. De même, dans les campagnes, l’Afternoon Tea était servi au retour des champs.

À Buckingham, la reine Victoria renforce le rituel du thé, organisant des tea receptions qui réunissaient toute la haute société. De là, des Afternoon Tea parties deviennent coutumières dans le reste de l’aristocratie et de la bourgeoisie. C’est Victoria aussi qui est à l’instigation des Tea moralities, à savoir que des organismes de charité offrent le thé aux plus pauvres.

Mary Cassatt - Afternoon_Tea_Party - 1891 - Saint Louis Art Museum
Mary Cassatt, Afternoon Tea Party, 1891, Saint Louis Art Museum.

Le tea time a aussi entrainé le domaine de la mode dans son développement : les Tea Gowns, des robes confortables mais élégantes, furent créées pour l’occasion à partir du XIXe siècle.

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La collation :

Comme nous l’avons vu précédemment, depuis l’époque de la duchesse de Bedford, la dégustation du thé s’accompagne d’une collation qui permet de tenir entre le déjeuner servi de bonne heure dans la journée, et le dîner, léger et tardif. Ce buffet mélange généralement des petits sandwichs salés ; au concombre, à la tomate ou aux œufs durs, des toats beurrés, et une multitude de pâtisseries parmi lesquelles on retrouve souvent des sponge cakes (« gâteaux éponge », pour leur texture), du cheesecake, du carrot cake, des muffins et, inévitablement, des scones. Les scones, natures ou aux raisins secs, sont des sortes de petits pains briochés que l’on coupe en deux pour y mettre beurre, confiture et crème fouettée.

Malgré les incontournables, chaque région est venue à développer ses propres spécialités : la crème fouettée dans le Devon, les œufs dans l’ouest, le gâteau aux pommes dans le Dorset, etc.

 

Le service du thé :

Le thé peut être noir, vert, rouge ou blanc, accompagné d’un nuage de lait ou de sucre. Plus communément, on associe à la tradition anglaise le Earl Grey : une recette de thé transmise au XIXe siècle par un chinois au comte Grey, alors ministre des affaires étrangères du royaume d’Angleterre. Son ingrédient spécifique est la bergamote, petit agrume principalement cultivé en Calabre (Italie) depuis le XVIIIe siècle et qui a fait fureur dans le monde du thé anglais.

bergamote-CC by SA (pixabay)
Bergamote

Quelques règles d’or sont à suivre pour obtenir un thé parfait :

– la théière doit être bien chaude avant même de verser l’eau afin de permettre aux feuilles de dévoiler leur parfum

– il faut prévoir une cuillère à café de thé par tasse + une pour la théière

– verser une eau frémissante sans être bouillante

– laisser infuser 3 à 5 minutes avant de servir

Drink Black And White Tea Vintage Teapot Tea Party
Service du thé avec théière en argent

Pour le service en lui-même, on trouve bien évidemment tout une vaisselle de mise en scène, en général en porcelaine de Chine, passant par la théière, le sucrier, le pot à lait, les tasses dont chaque famille a le service transmis de génération en génération ou la primeur de l’originalité, selon les tendances en vigueur.

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Boire le thé aujourd’hui :

Aujourd’hui, on dirait qu’il se boit en toute occasion et toute la journée. Si les coutumes se sont assouplies, il n’en reste pas moins que le thé reste central : un britannique boirait six tasses de thé par jour en moyenne. Selon les modes de vie de chacun, mais surtout depuis la révolution industrielle et l’instauration des horaires de bureau, le thé est resté accompagnateur du petit-déjeuner bien souvent, il est aussi devenu l’occasion d’une pause dans la matinée et d’un goûter dans l’après-midi.

Bien sûr, la coutume de recevoir des amis autour d’un thé reste typique mais s’est aussi répandue dans de nombreux pays. Bien que le rituel de l’Afternoon Tea soit passé de mode, surtout en raison de l’évolution des modes de vie, les salons de thé restent centraux dans la vie sociale et quelques palaces conservent la tradition pour ceux qui souhaitent s’offrir ce plaisir. Enfin, l’Afternoon Tea reste de mise le dimanche ou lors de certaines occasions.

Salon de thé Lily of the valley - 02.2017 (8)
A l’heure du thé, un dimanche, à Paris…

Auteur : Estelle Pautret


Pour en savoir plus :

Crédits photos :

  • couverture, feuilles de thé fraîches, bergamote, service du thé : Pixabay
  • tea gowns, coffe-house, Tea Party et scones : CC by SA
  • collation et services à thé : Cultinera
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